¿Qué es una tarjeta EBT?

Las tarjetas EBT (Electronic Benefit Transfer) son emitidas por el Departamento de Agricultura de EE. UU. para garantizar que el beneficio del SNAP llegue a todas las personas que lo necesitan. Una tarjeta EBT (Electronic Benefit Transfer Card) es un sistema de pago que funciona como las tarjetas de débito. Los beneficiarios de la asistencia gubernamental que reciben cupones para alimentos, pueden pagar sus compras a los minoristas con una tarjeta EBT. 

Los gobiernos estatales proporcionan beneficios que son entregados a través de esta tarjeta y hacen un seguimiento de su uso a través del sistema.

El sistema EBT fue establecido en el 2004 para los pagos del Programa de Asistencia Nutricional Suplementaria (SNAP) en los 50 estados, mientras que su uso se está introduciendo gradualmente para otros programas nutricionales del gobierno.

Cómo funciona la tarjeta EBT

Los beneficiarios de las prestaciones gubernamentales reciben una tarjeta de pago de plástico con una banda magnética y un PIN. Además de los cupones para alimentos, los programas que utilizan o se someten a pruebas para el uso de la EBT incluyen el Programa de Nutrición Suplementaria Especial para Mujeres, Bebés y Niños (WIC); Ayuda Temporal para Familias Necesitadas (TANF) y algunos programas estatales de asistencia general.

Información clave:

  • A través del programa EBT, los beneficiarios de la asistencia nutricional reciben una tarjeta electrónica similar a una tarjeta de débito para el pago de los beneficios directamente a los minoristas.
  • La EBT ha reemplazado los antiguos cupones de alimentos de papel con código de color.
  • Algunos estados han incorporado otros programas de asistencia pública en los sistemas de EBT que administran.

Las prestaciones en efectivo y los cupones de alimentos se depositan en cuentas de prestaciones electrónicas a las que se puede acceder mediante un número de identificación personal (PIN). La tarjeta puede utilizarse en los comercios participantes de la EBT, así como en los cajeros automáticos y en los terminales de puntos de venta (POS).

El sistema anterior a la tarjeta EBT

El antiguo Programa de Cupones para Alimentos, usaba cupones de papel o cupones en denominaciones codificadas por color, incluyendo $1 (marrón), $5 (azul) y $10 (verde). A finales de los años 90, los cupones fueron eliminados progresivamente en favor del sistema EBT.

Muchos estados expandieron el uso de la tarjeta EBT para incluir otros programas de asistencia pública.

La Ley Agrícola de 2008 cambió el nombre del Programa de Estampillas para Alimentos (Food Stamp Program) por el de Programa de Asistencia Nutricional Suplementaria (Supplemental Nutrition Assistance Program SNAP) y reemplazó todas las referencias a las estampillas o cupones en la ley federal por la tarjeta.

Cómo se implementó la tarjeta EBT

El Programa de Cupones de Alimentos fue rebautizado por el Congreso en 2008 como Programa de Asistencia Nutricional Suplementaria (Supplemental Nutrition Assistance Program SNAP). Sus programas son financiados por el gobierno federal pero administrados por los estados, que trabajan con contratistas para adquirir sus propios sistemas de EBT para la entrega de SNAP y otros programas de beneficios administrados por los estados.

Cuando se aprueba a un beneficiario para que reciba una de estas ayudas, el contratista de EBT del estado establece una cuenta y los beneficios del SNAP depositan cada mes, de manera electrónica, en la cuenta de la persona a la que corresponde dicha ayuda.

Todos los estados tienen ahora sistemas que utilizan tarjetas con bandas magnéticas y autorización en línea de las transacciones. El procesador verifica el número de identificación personal (PIN) y el saldo de la cuenta y envía una autorización o denegación al minorista.

El sistema de tarjetas es utilizado por todos los beneficiarios que atiende la SNAP y se está introduciendo gradualmente para otros programas de beneficios. Los detalles varían según el estado.

Se carga en la cuenta del destinatario el importe de la compra y se abona en la cuenta del minorista. No es dinero en efectivo que va de una mano a otra, es un proceso totalmente electrónico. La ley federal indica que no se pueden añadir recargos, impuestos sobre las ventas o «gastos de procesamiento» a las cuentas.

El pago se hace al minorista al final de cada día hábil.

En qué tiendas aceptan la tarjeta EBT

Al ser uno de los programas de ayuda más utilizados en el país, su alcance es enorme, pero no es igual en todos los estados ya que cada uno tiene la libertad de decidir cuáles son los minoristas que aceptan la tarjeta EBT.

El Food and Nutrition Service depende del departamento de agricultura de los Estados Unidos y es el organismo que establece los parámetros para el uso de la tarjeta EBT. Estos parámetros indican desde el tipo de establecimiento en el que puedes comprar hasta cuáles son los productos que puedes comprar.

Por lo general, los minoristas que aceptan la tarjeta EBT son supermercados y almacenes. Y los productos que tienes permitido comprar son alimentos básicos (carnes, leche, semillas, verduras, cereales, etc.), pero no alcohol, productos de limpieza, comida en restaurantes, medicamentos y otros artículos no esenciales.

Programa de Comidas en Restaurantes

Si bien no puedes utilizar tu EBT para pagar tu comida en cualquier restaurante, existe un programa paralelo de SNAP llamado Programa de Comidas en Restaurantes (Restaurant Meals Program) que permite al beneficiario pagar su alimentación hasta en restaurantes de comida rápida.

Hay que decir que este programa no se encuentra disponible en todos los estados del país, y que tampoco es para cualquier beneficiario de SNAP. Está específicamente destinado a personas mayores a los 60 años de edad, personas confinadas en el hogar, discapacitados e incluso ciudadanos que vivan en refugios, que no tengan un techo o que, aún teniéndolo, no posean una cocina apropiada para preparar sus almuerzos y desayunos.

Una buena noticia es que ahora puedes comprar tus alimentos en línea: Walmart y Amazon aceptan los beneficios del SNAP. Usa tu tarjeta EBT para comprar de manera segura productos agrícolas y comestibles frescos.

Cómo sacar dinero de la tarjeta EBT

El programa SNAP otorga saldo en la tarjeta EBT para comprar alimentos y no mucho más. Sin embargo, la gente se pregunta cómo obtener dinero en efectivo de los cupones de alimentos. Y sorprendentemente, hay algunos trucos para lograrlo como usar la aplicación Ibotta, cheques de recompensa de Costco y retirar directamente de cajeros automáticos en comercios adheridos.

Si quieres conocer en detalle estas opciones, recomendamos leer nuestras guías: Cómo obtener efectivo de los cupones de alimentos SNAP y EBT y ¿Puedo retirar dinero de un cajero con mi tarjeta EBT?

Tarjeta EBT: Cómo aplicar

Cada estado se encarga de administrar el programa de Asistencia Nutricional Suplementaria y determina quién es elegible para recibir los beneficios. Si vas a aplicar para la tarjeta EBT, analizarán tu situación personal y la de tu familia. Querrán saber cuánto dinero ingresa a tu hogar cada mes, cuántas personas viven allí, qué nivel educativo tienen estas personas, si tienes dependientes, etc. Debes saber que el criterio de elegibilidad puede variar entre estados.

Cada caso es analizado en detalle por la oficina de SNAP y ésta puede llegar a otorgar beneficios especiales cuando en el hogar haya ancianos o personas con discapacidad.

Para saber si cumples con los requisitos para aplicar a la tarjeta EBT, entonces debes localizar la oficina de SNAP más cercana a tu domicilio y contactarte con ella para que te muestren cuáles son sus criterios de elegibilidad. El siguiente paso es aplicar a través de esa misma oficina, y puedes hacerlo llamando por teléfono, ir en persona o aplicar a través de la web, si tu estado permite esta última opción.

Te indicarán completar un formulario y una vez que lo hayas entregado podrás apuntar la cita para una entrevista personal. Ten presente que pueden pedirte que lleves contigo a la entrevista alguno de estos documentos:

  • Licencia de conductor o tarjeta de identificación del estado;
  • Acta de nacimiento;
  • Talonarios de nómina;
  • Carta de agencias que indique el dinero que recibes del seguro social, Supplemental Security Income (SSI), asistencia de Veterans Affairs (VA), sustento de menores, pensión alimenticia, desempleo y/o retiro;
  • El contrato de alquiler o una carta de tu arrendador, o cuenta de tu hipoteca que muestre tu dirección;
  • Facturas de servicios públicos como electricidad, gas y agua;
  • Cheques cancelados de la guardería o pagos de sustento de menores de tu hijo(s); y
  • Facturas médicas que pagas (si tienes 60 años de edad o más, o estás incapacitado).

Para conocer el proceso de aplicación a la tarjeta EBT con mayor detalle, puedes visitar el instructivo en español que SNAP pone a disposición: https://www.fns.usda.gov/node/719.

Cómo activar la tarjeta EBT

La tarjeta de SNAP se envía por correo postal. Además, recibirás un folleto con instrucciones para activar por primera vez la tarjeta e información sobre los beneficios.

Las tarjetas tienen una banda magnética o un chip y para usarlas es necesario contar con un PIN (Personal Identification Number) personal de 4 dígitos. En algunos estados, este número viene indicado en el folleto pero luego puede cambiarse siguiendo las instrucciones allí descritas. En otros estados, el beneficiario debe crear un PIN original que sea fácil de recordar. Es importante evitar anotarlo en algún lado porque podría caer en manos de alguien que quiera utilizar tu tarjeta sin tu permiso. Básicamente, puedes activar tu tarjeta EBT de dos maneras diferentes:

Activar la tarjeta EBT por teléfono

En el reverso de la tarjeta encontrarás el número de teléfono de asistencia al beneficiario de SNAP. Este número no solo te servirá para activar la tarjeta, sino también para obtener información sobre tus beneficios, bloquear la tarjeta, entre otros.

Para iniciar el procedimiento, llama al número y sigue las instrucciones del sistema automático. Selecciona la opción “activar tu tarjeta EBT” y luego deberás ingresar el número de la tarjeta y el código PIN elegido. Dependiendo de las exigencias de tu estado, es posible que también tengas que ingresar los últimos cuatro dígitos de tu número de Seguro Social y el código postal registrado.

Activar una tarjeta EBT en línea

En algunos estados, esta activación puede hacerse a través de internet. Lo usual es que junto con la tarjeta EBT recibas un folleto con las instrucciones para activarla, en este caso, un enlace a una página web de SNAP.

Una vez que hayas ingresado al sitio web correcto, como parte del proceso de activación quizá te soliciten tu número de seguro social, nombre y dirección.

Si tienes problemas para activar tu EBT o lo haz hecho pero ésta presenta un saldo cero, puede que tu aplicación requiera atención. De todas formas, recuerda que las solicitudes de SNAP tardan unos 30 días en procesarse. Ponte en contacto con un representante de la agencia social o con el trabajador social que lleva tu caso para pedirle más información.

Tarjeta P-EBT

Debido a la pandemia de COVID-19, el gobierno federal de los Estados Unidos ha decidido lanzar la tarjeta P-EBT como parte de su esfuerzo para mitigar el impacto negativo de la pandemia en la economía, sobre todo de las personas con menos recursos con hijos en etapa escolar.

Este beneficio económico está destinado a cada niño y adolescente que califique para el Programa Nacional de Almuerzos Escolares. Si tu hijo recibía raciones de comida en su centro educativo (gratuito o de bajos recursos) antes de la pandemia, entonces es probable que sea elegible para la tarjeta P-EBT. Su estado migratorio o nacionalidad no serán un obstáculo.

Si quieres saber más sobre la tarjeta P-EBT, no dejes de leer estos artículos: Cómo aplicar para la tarjeta P-EBT (Pandemic EBT Program) y ¿Qué puedo comprar con la tarjeta P-EBT?

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10 comentarios en «¿Qué es una tarjeta EBT?»

    • Hola Leticia! Como verás, dentro del artículo hay varios links a otros artículos con información relacionada. Además, te paso este enlace para que busques allí la oficina de SNAP que podrá recibir tu caso. Mucha suerte!

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